In een opmerkelijke oproep vragen drie gevangen Iraanse moslims die zich bekeerd hebben tot het christelijke geloof, de Iraanse overheid om een plaats waar ze in vrijheid hun geloof met anderen, kunnen belijden. De drie mannen, Babak Hosseinzadeh, Behnam en Saheb Fadaie, zitten vanwege hun bekering in de gevangenis in Iran. Ze vragen na hun vrijlating ruimte om hun nieuwe geloof in de praktijk te brengen.

Die oproep maken ze kenbaar in een brief gericht aan Michelle Bachelet, speciaal gezant voor de mensenrechten bij de VN-vluchtelingenorganisatie UNHCR. De brief wordt mede ondertekend door Open Doors International en negen andere toonaangevende internationale christelijke organisaties: Article18, CSW, Middle East Concern, International Christian Concern,Release International, Church in Chains, Stefanus Alliance International, Prayer Pioneers en Steadfast Global.

Ze vragen Bachelet namens de Perzisch-sprekende christenen in Iran in te grijpen om de vrijheid van godsdienst en geloof in Iran te garanderen. Die wordt nu met voeten getreden. Het gaat daarbij niet alleen om christenen met een moslimachtergrond, maar ook om Armeense en Assyrische christenen in Iran. Zij willen graag in hun eigen taal hun geloof kunnen belijden.

Gedwongen kerksluiting

Het overgrote deel van de Perzisch-sprekende kerken en denominaties in Iran zag zich in de afgelopen jaren gedwongen kerkgebouwen te sluiten vanwege de zware druk van de overheid. Alleen vier kleine kerken die onder strikt toezicht van de autoriteiten staan, kunnen blijven functioneren. De kerken mogen geen bezoekers of nieuwe leden in hun midden opnemen.

De Iraanse autoriteiten geven geen toestemming aan bekeerlingen uit de islam om een Armeense of Assyrische kerk te bezoeken. De enige optie die overblijft is dat gelovigen in privé-woningen, ofwel in huiskerken, samen komen.

Tegelijk is de Iraanse overheid van mening dat lidmaatschap van een zogenaamde huiskerk een bedreiging vormt voor de nationale veiligheid. Daarop staat vijf jaar gevangenisstraf. Christenen in Iran worden steeds vaker gevangen gezet voor gebed of lidmaatschap van bijbelstudiegroepen.

Alleen al in 2020 werden er ten minste 115 verschillende incidenten geregistreerd waarbij Iraanse autoriteiten christenen hebben aangepakt, hoewel zij vreedzaam uiting gaven aan hun geloof. In totaal waren hier 237 personen bij betrokken die opgeteld 147 jaar achter de gevangenistralies verdwenen. Tot nog toe zijn dit jaar 53 christenen gearresteerd vanwege hun geloof.