Bijbels in een plas met bloed. Dat is het beeld dat achterblijft van de aanslag op de katholieke St. Franciscuskerk in de stad Owo, in het zuidwesten van Nigeria. Op Pinksterzondag was de kerk doelwit van een gruwelijke aanslag. Het dodenaantal staat inmiddels op zeventig en verschillende slachtoffers liggen met verwondingen in het ziekenhuis.

Daags na de aanslag wordt het verhaal steeds duidelijker. Een deel van de aanslagplegers zou al tijdens de dienst in de kerk hebben gezeten. Op het moment dat de ruim 1.200 aanwezigen het ‘Onze Vader’ inzetten, ontstaken zij explosieven en vernielden het altaar. De kerkgangers vluchtten naar buiten waar schutters hen stonden op te wachten en het vuur openden. Zeker vijftig mensen vonden hun dood, onder wie veel kinderen, en velen raakten gewond.

Motief

Het motief achter de aanslag is nog niet bekend. Adeyemi Olayemi, leider in het deelstaatparlement van Ondo, veronderstelt dat Fulani-herders achter de aanslag zitten. Het zou een vergelding zijn van de pas ingevoerde beperkingen van vrije begrazing. De Fulani zijn een nomadenvolk dat onder andere in Nigeria leeft en rondtrekt. De meeste Fulani zijn afkomstig uit het overwegende islamitische noorden van het land, en trekken elk jaar met hun kuddes naar het zuiden. Dat leidt vaak tot conflicten met lokale landbouwers.

In principe is het toegestaan het vee vrij te beweiden in Nigeria. De wet zou zijn aangenomen als reactie op de vele ontvoeringen van de laatste tijd. Het zou het rondtrekken van de Fulani deels moeten tegengaan. “De veiligheid is verbeterd sinds deze regering de herders uit onze bossen heeft verdreven”, stelt Olayemi.

Ontvoering

Kort na de aanslag ging het gerucht rond dat de dienstdoende priester was ontvoerd. Dit is niet het geval, hoewel de afgelopen maanden verschillende voorgangers zijn ontvoerd in Nigeria. Eind mei werd er nog een voorganger van de methodistenkerk ontvoerd samen met medewerkers van de kerk. Er zou bijna 200.000 dollar zijn betaald aan losgeld. Op 25 mei werden in het noorden van het land twee priesters ontvoerd. Zij zitten nog steeds gevangen.

Reacties

De gouverneur van de staat Ondo bezocht maandag de kerk, en beschreef de aanval als “een grote slachting” die nooit weer zou mogen voorkomen. President Muhammadu Buhari sprak zijn afschuw uit over de aanslag. De rol van de president ligt gevoelig, omdat hij bij zijn verkiezing had beloofd de agressie terug te dringen.

Paus Franciscus riep op samen te bidden voor de slachtoffers en het land.