4 juni is de Internationale dag van kinderen die slachtoffer zijn van agressie. Op deze dag wijst Open Doors erop dat kinderen niet alleen slachtoffer, maar ook doelwit zijn van agressie.

Meer dan 450 miljoen kinderen – één op de zes in de wereld – leefden vorig jaar in een conflictgebied. Ze kunnen gewond raken, overlijden, slaan op de vlucht, worden gedwongen uitgehuwelijkt of lopen het risico gerekruteerd te worden door gewapende groepen. Miljoenen kinderen missen een kans op onderwijs en ondervinden de psychologische gevolgen van vervolging.

Volgens eigen onderzoek van Open Doors werden in bijna een derde (32 procent) van de landen met vervolging kinderen en jongeren gedood vanwege hun geloof of omdat ze tot een christelijke gemeenschap of familie behoren.

De kinderen die verwikkeld zijn in deze gewelddadige conflicten zijn niet alleen maar toeschouwer of slachtoffer van agressie, maar ook doelwit. “Kinderen en jongeren kunnen expliciet het doelwit van vervolging zijn vanwege hun religieuze identiteit of omdat ze horen bij gemarginaliseerde gemeenschappen”, zegt Rachel Morley, onderzoeker bij Open Doors. Christelijke gemeenschappen lopen zo gevaar de huidige jonge generatie te verliezen, in leiderschapsrollen, werk en gezinnen. In veel landen is er een doelbewuste tactiek om te voorkomen dat de volgende generatie de kerk opbouwt. In landen als Algerije, China en Tajikistan is het bijvoorbeeld verboden voor minderjarigen om kerkdiensten bij te wonen of zich te bekeren tot het christendom.

Open Doors bracht in 2021 in kaart hoe religieuze vervolging kinderen en jongeren treft. Met name in Afrikaanse landen ten zuiden van de Sahara hebben kinderen te maken met ontvoeringen en seksueel, fysiek en psychologisch geweld. “Gewelddadige opstandelingen maken gebruik van de verzwakte bescherming in een verdeelde maatschappij, doordat binnen- en buitenlandse strijdkrachten vaak al overbelast zijn en dus minder goed in staat zijn in te grijpen”, aldus het rapport.

Veel landen hebben hun middelen verschoven om te reageren op de COVID-19-pandemie, en daardoor kunnen extremistische groeperingen nog meer profiteren van de gaten die ontstaan. Vredestroepen en antiterreureenheden trekken zich terug.

Open Doors werkt aan een nieuw rapport dat in september verschijnt. Een eerste indruk van de beschikbare data laat zien dat de trend van geweld tegen kinderen en jongeren vanwege hun geloofsovertuiging verder doorzet.