Ondanks wanhopig protest van drieduizend Egyptische christenen, hebben lokale autoriteiten in het Egyptische dorp Koum Al Farag een kerkgebouw gesloopt. Ook een illegaal gebouwde moskee ging tegen de vlakte, na spanningen tussen moslims en christenen.

Christenen die de sloop van het vijftien jaar oude kerkgebouw wilden voorkomen, zijn gearresteerd. Een priester raakte gewond bij het protest toen de sloop op donderdag 21 mei begon.

Bron van onenigheid was de bouw van een zondagsschool naast de kerk, omdat de kerkzaal te klein was geworden voor de circa drieduizend gemeenteleden. “We besloten twee extra verdiepingen in de kerkzaal te bouwen voor kerkelijke activiteiten zoals zondagsschoolklassen, wat voor ons legaal was”, legt kerklid en diaken Bishoy aan de telefoon uit. “Maar zodra we met de bouw begonnen, vielen extremistische moslims ons aan. Gelukkig werd deze eerste aanval gestopt door gematigde moslims in ons dorp.”

De kwestie escaleerde opnieuw, toen moslims op het terrein naast de kerk een moskee gingen bouwen. “We denken dat ze het uit protest hebben gebouwd”, zegt Bishoy. “Ons dorp heeft al vier moskeeën en een andere was niet echt nodig. Bovendien bouwden ze het zonder een fundering aan te leggen.”

Het gemeentebestuur nam daarop een drastische maatregel: beide gebouwen moesten in hun geheel worden afgebroken. Ondanks bezwaarschriften ging de sloop van de kerk onder toeziend oog van honderden politieagenten van start. Protest werd hardhandig de kop ingedrukt; een priester werd bewusteloos geslagen. Vergeefs lieten kerkgangers officiële papieren zien aan de politie, waaruit bleek dat de kerk legaal was gebouwd.

Samen met een oproerkraaier deden politieagenten mee met beledigingen en fysiek geweld tegen een priester. Bishoy: “Ze sloegen hem zo hard in zijn gezicht en op zijn borst dat hij flauwviel. Vervolgens vuurden ze traangas op onze kerkleden, zelfs vrouwen en kinderen kregen klappen. De politie arresteerde veertien kerkleden, onder wie een man wiens arm was gebroken door de aanvallers. De kerkleden werden pas de volgende dag vrijgelaten. De man met de gebroken arm kreeg geen medische behandeling.”

Na zes uur stond er niets meer van de kerk overeind. Ook het altaar, iconen en christelijke boeken werden vernietigd. Van de illegale moskee is slechts één muur omver gehaald, vertellen ooggetuigen. Anba Pachomius, bisschop van Beheira, is woedend over de gebeurtenissen en het optreden van de politie. Hij maakte de autoriteiten hevige verwijten. “Hoe kan de gouverneur van Beheira dit laten gebeuren in een tijd waarin Egypte de coronacrisis en terrorisme moet bestrijden? Dit is problemen scheppen in plaats van op te lossen.”

De koptische kerkgemeenschap in Koum Al Faraq is radeloos. “Dit gebouw was de enige kerk in ons dorp”, zegt Bishoy. “De dichtstbijzijnde kerk ligt vijftien kilometer verderop. Dat is te ver als je bedenkt dat wij Kopten meerdere keren per week naar de kerk gaan. De meesten van ons hebben niet de middelen om ons dorp uit te reizen. Bid alstublieft voor ons.”

Om veiligheidsredenen gebruiken we alleen de voornaam van Bishoy.